Comúnmente se le conoce como perrito de la pradera, pero en realidad este animal exótico es  una ardilla de tierra. Este pequeño roedor pertenece a la familia de los esciúridos (Sciuridae), que es la familia a que pertenece las ardillas y marmotas.

Seguro que te estarás preguntando que si es una ardilla, ¿porqué se le denomina perrito? La respuesta a esta pregunta es bien simple. No se les denomina de esta manera porque se asemejen a un can, de hecho no tienen relación alguna con estos, excepto que ambos son mamíferos. La razón de que se les llame perritos es por su forma de comunicarse, ya que lo hacen emitiendo sonidos similares a los ladridos de un perro.

Su nombre científico es Cynomis y como ya hemos comentado antes, es un mamífero perteneciente al orden de los roedores. Por su forma de comunicarse y por que suele habitar en las praderas se le conoce popularmente como perrito de la pradera.

Características del perrito de la pradera

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El «perrito de la pradera» pese a que es una ardilla, se asemeja más a una marmota, tanto en aspecto físico como en tamaño.

Por norma general suelen medir entre 30-40 centímetros desde su cabeza hasta la punta de su cola. Estos pequeños roedores tienen una cola corta de unos 10 cm.

Respecto a su peso, el perrito de la pradera suele oscilar entre 500-1.500 gramos. En este aspecto presentan dimorfismo sexual, ya que los machos suelen ser más grandes y pesados que las hembras.

Posee un abundante y corto pelaje que cubre la totalidad de su cuerpo, siendo su color marrón grisáceo o un tono parduzco.  En su cola tienen una mancha que puede ser blanca o negra. 

Otra de las características de este pequeño mamífero es su cabeza pequeña cabeza redonda y acabada con un alargado hocico. Sus ojos son grandes y su nariz redondeada.

Sus patas son cortas pero esto no les impiden que sean muy ágiles. Sus patas acaban en unas garras muy fuertes, las cuales le permiten excavar con una gran facilidad.

Vas a poder observar cinco especies diferentes: perrito de la pradera de Gunnison, perrito de la pradera de Utah, perrito de la pradera mexicano, perrito de la pradera de cola blanca y de cola negra . La única característica física que las diferencian es la mancha que poseen al final de su cola. 

Hábitat

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Este pequeño mamífero es endémico de América del Norte. Está distribuido en los territorios de Estados Unidos hasta México y Canadá.

Su hábitat natural son las praderas, cuya altitud oscila entre 600-3000 metros. En estas altitudes se caracterizan porque tiene un clima muy extremos y es propenso a diversas amenazas naturales, como es el granizo y lluvias.  Por este motivo el perrito de la pradera se ha adaptado a estas condiciones climatológicas para poder sobrevivir.

Suelen habitar donde se encuentra el suelo seco y resistente donde construyen sus madrigueras.

Alimentación del perrito de la pradera

Este mamífero exótico es una especie principalmente herbívora. Su dieta está compuesta principalmente  por semillas, plantas y hierbas.

No obstante lo anterior, su alimentación también puede incluir algunos tipos de frutas con las suplementan  su dieta principal. E incluso en algunas ocasiones los perritos de las praderas ingieren pequeños insectos.

Una curiosidad respecto a su alimentación es que las hembras embarazadas o en periodo de lactancia suelen comerse la nieve que cae cuando nieva. De este modo consiguen una mayor fuente de agua, que es muy importante en ambas etapas de su vida.

¿Cómo se reproduce el perrito de la pradera?

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El perrito de la pradera suele alcanzar su madurez sexual a los dos años de vida. Sin embargo, bajo ciertas condiciones algunos ejemplares pueden quedar embarazas a partir del año.

Es cuando llega la primavera cuando se inicia el período reproductivo. Cuando llega el momento del apareamiento, el macho emite una especie de ladrido como señal y la hembra suele lamerse sus genitales.

En época de celo, la hembra se baña con tierra y va en busca del macho para realizar el acto sexual.

No se sabe exactamente cuánto dura el periodo de gestación, pero los expertos aseguran que este periodo dura entre 26-38 días. Transcurrido este periodo da a luz a una camada formada entre 2-5 crías.

En el momento de nacer, los pequeñines no tienen pelo y nacen con los ojos cerrados y suelen abrirlos en la quinta semana de vida. Las crías pueden valerse por ellos mismos a los cinco meses.

Esta especie posee una baja de supervivencia infantil, ya que en las colonias las hembras suelen matar a las crías de otras hembras para garantizar la supervivencia de su cría. El infanticidio es muy común en esta especie y hay estudios que han demostrado que las muertes de crías pueden llegar a alcanzar el 50%.

Comportamiento, conducta y curiosidades del perrito de la pradera

Este animal vivíparo es de diurno y pernoctan en madrigueras bajo tierra que ellos mismos cavan con sus potentes garras. Se agrupan en colonias formadas por entre 10-20 miembros. Generalmente está el macho alfa, dos o tres hembras y las crías de la camada.

Los machos son muy territoriales y son muy agresivos con otros machos que pretenden entrar en su territorio.

Cuando alcanzan la madurez sexual, los machos deben abandonar la colonia. Esto es debido a que el macho alfa no permite que otro macho sea autoritario en su colonia. De esta manera los machos jóvenes buscarán otras madrigueras y colonias o formarán la suya propia. Si un macho logra expulsar de una colonia al alfa suele matar a las crías que hubieran en la colonia en aquel momento.

Son animales pacíficos y utilizan el contacto físico para comunicarse entre ellos. Es común ver a perritos de la pradera acariciarse el rostro con el hocico y darse besos. También emplean diversos sonidos para comunicarse. Cuando existe una amenaza emiten alaridos de diferentes sonoridades. Estos sonidos detallan que depredador es, su tamaño y a que distancia se encuentra de la colonia.

¿Está en peligro de extinción?

Por desgracia, en la actualidad el perrito de la pradera se encuentra en peligro de extinción. Una de las causas principales es por el ser humano, ya que debido a la expansión de la agricultura y ganadería destruye el hábitat natural de este mamífero. Además algunos agricultores los consideraban auténticas plagas que se alimentaban de sus cosechas. Por este motivo se realizó campañas para erradicar la plaga. Esto ha provocado que su especie disminuya en número.

Para evitar que sea totalmente erradicado hay varios organismos gubernamentales que tienen como objetivo restablecer su población, especialmente en México. En este país su población ha llegado mermarse en un 60%