Orca

La orca es una de las más grandes de las ballenas dentadas, y posiblemente la más famosa. También llamadas “orcas”, las orcas son depredadores increíblemente inteligentes, que cazan una variedad de especies de presas. Debido a que las orcas pueden mantenerse al cuidado de los humanos, realizamos una investigación científica más exhaustiva sobre ellas que sobre algunas de las otras especies de ballenas. Sigue leyendo para aprender sobre la orca.

Características de la orca

características orca

La orca es uno de los mamíferos marinos más reconocibles, debido a su patrón blanco y negro, y su gran tamaño. La orca tiene aletas pectorales redondas a cada lado de su cuerpo, una gran aleta dorsal en su espalda, y una aleta de cola – llamada “chiripa”. El tamaño de todo el cuerpo, así como las aletas pectorales y dorsales, aumenta proporcionalmente en las orcas macho.

Las orcas que viven en la zona se encuentran normalmente en grupos compuestos por hembras y sus crías. En las manadas matriarcales, los individuos están extremadamente unidos y permanecen en grupos cohesivos a largo plazo. Estas manadas pueden consistir en una sola generación de animales (una madre y su descendencia), o hasta cuatro generaciones de animales (bisabuela, abuela, madre, descendientes).

Datos interesantes sobre la ballena asesina

Debido a que las orcas son tan inteligentes, tienen la maravillosa capacidad de despertar el interés humano. Tanto en el cuidado humano como en el salvaje, la gente se reúne para echar un vistazo a la asombrosa orca. Aprende más sobre estos fascinantes mamíferos marinos a continuación:

  • Las orcas son en realidad delfines gigantes – Al igual que el cachalote, las orcas no son “verdaderas” ballenas, son ballenas dentadas. Las típicas “verdaderas” ballenas, como las azules y las jorobadas, son ballenas con barbas. Las ballenas con barbas se alimentan filtrando los peces de los bocados de agua a través de placas modificadas de “dientes” con barbas. Las ballenas dentadas tienen dientes de forma cónica que se usan para agarrar los peces, y se les conoce comúnmente como “delfines”. Las orcas están más estrechamente relacionadas con los delfines nariz de botella que las ballenas jorobadas, porque comparten la familia Delphinidae. Muchas, pero no todas, las ballenas dentadas comparten la familia Delphinidae. Las orcas son en realidad los miembros más grandes de la familia de los delfines.
  • La observación de ballenas, el pasatiempo “inofensivo” – En la última década más o menos, la observación de ballenas se ha vuelto cada vez más popular. Barcos repletos de turistas navegan en el océano abierto, con la esperanza de ver ballenas salvajes. Esta atracción no es una actividad turística inofensiva. De hecho, las investigaciones muestran que las orcas pasan menos tiempo alimentándose debido a los barcos de observación de ballenas. Menos tiempo comiendo equa Si hay menos energía, menos energía equivale a menores tasas de reproducción y supervivencia en general.
  • Comportamientos de cuidado – A las ballenas, delfines y muchas otras especies en zoológicos y acuarios se les enseña a participar voluntariamente en su propio cuidado, también conocido como comportamientos de cuidado. Algunos procedimientos médicos en los que se enseña a los animales a participar voluntariamente incluyen extracciones de sangre, muestras de aliento, muestras de orina, muestras fecales, pesaje, inserción de tubos estomacales, transporte/embalaje/estiramiento y exámenes físicos. Pueden ser entrenados para hacer prácticamente cualquier cosa. Las muestras médicas regulares ayudan a mantener a las orcas felices y saludables.
  • Camuflaje incorporado – Aunque no lo parezca, las orcas están muy bien camufladas en el agua! Debido a que son oscuras en la parte superior, y claras en su estómago, tienen un tipo de camuflaje llamado sombreado. Al ver a la ballena desde abajo, la coloración clara de su estómago ayuda a que se mezcle con la luz del sol por encima de ellas. Cuando se ve a la ballena desde arriba, la coloración oscura de su espalda le ayuda a mezclarse con las oscuras profundidades de abajo.

Hábitat y distribución de la ballena asesina

Las orcas habitan frecuentemente en los mares costeros y de alta mar, particularmente en las zonas de afloramiento de aguas frías. El afloramiento de aguas frías se produce en zonas donde las corrientes marinas profundas empujan las aguas frías y ricas en nutrientes hacia la superficie. Todo el ecosistema prospera en las zonas de afloramiento debido a estos nutrientes.

Las orcas pueden encontrarse en los océanos de todo el mundo, aunque se encuentran en mayor número en el Ártico y el Antártico. También se congregan en zonas de afloramiento, pero estas zonas pueden cambiar estacionalmente.

orca distribucion

Alimentación

Las orcas se alimentan de una variedad de peces, incluyendo salmones, arenques, tiburones y rayas. Algunas ballenas siguen la migración del salmón, que puede representar hasta el 96% de su dieta. Las orcas también se alimentan de arenques, usando “alimentación en carrusel”. Las ballenas arrean los peces en un pequeño grupo, y los atacan usando sus aletas de la cola. Cuando cazan tiburones, las orcas parecen apuntar al hígado rico en aceite del animal.

Algunas orcas también se alimentan de mamíferos marinos, desde focas, hasta ballenas y delfines más pequeños. Cuando cazan especies de ballenas grandes, las orcas apuntan a individuos jóvenes o enfermos. Aislarán y ahogarán a sus presas antes de alimentarse. Cuando las orcas cazan mamíferos marinos más pequeños, los arrojan, los embisten o los incapacitan de alguna manera.

Reproducción de la ballena asesina

reproducción orca

En las orcas hembras, la madurez sexual se produce típicamente cuando un individuo alcanza los 4,5-5  metros de longitud. Esto significa que la edad promedio de madurez sexual puede ser de 7 a 16 años de edad. Las orcas macho alcanzan la madurez sexual alrededor de los 15 años de edad.

Una hembra entrará en celo varias veces al año, en un proceso llamado “poliestroso”. Son polígamas, lo que significa que se aparearán con múltiples parejas, típicamente los machos más grandes y fuertes. Aproximadamente la mitad de las orcas hembras llegan a la menopausia a los 38 años, lo que significa que ya no pueden reproducirse.

Los dos principales “tipos” de ballenas asesinas

  • Residente – Las poblaciones de orcas “residentes” se alimentan de una fuente de presas local, y permanecen en un lugar. Seguirán una fuente de alimento preferida, como el salmón, y se alimentarán de esa presa en una ubicación regional. Las manadas de orcas residentes se alimentan casi exclusivamente de peces.
  • Transitorio – Las poblaciones de orcas “transitorias” recorren mayores distancias, alimentándose de mamíferos marinos. Tienden a viajar en vainas más pequeñas que las residentes, con tamaños de vainas que van desde pares hasta seis animales.

Ballena asesina e interacción humana

Al principio de la era de la caza comercial de ballenas, las orcas rara vez eran el objetivo. En comparación con las especies de ballenas más grandes, la orca contiene menos aceite utilizable, lo que la convierte en una opción menos rentable a la hora de cazar ballenas. Lamentablemente, cuando se agotó la especie de ballena más grande, los balleneros comenzaron a cazar poblaciones de orcas, a pesar del reducido margen de beneficios.

Las pequeñas poblaciones de orcas también se mantienen en acuarios de todo el mundo. Son famosas por su inteligencia, y son capaces de aprender muchos comportamientos diferentes. Las orcas son entrenadas usando refuerzo positivo, e incluso son capaces de ayudar en su propio cuidado preventivo de la salud, conocido como entrenamiento para la cría.

Estas ballenas también pueden ser entrenadas para reaccionar a diferentes tipos de estímulos, lo cual es útil en la investigación científica. Algunas de las investigaciones que se han llevado a cabo utilizando métodos de entrenamiento voluntario, en las que se entrena a los animales para que realicen las conductas necesarias para llevar a cabo la investigación o proporcionar muestras sin anestesia, incluyen: umbrales de audición/audición, vista, capacidades de aprendizaje y memoria, concentraciones hormonales en diferentes etapas de la vida y tipos de vocalización.

Domesticación

Las orcas pueden ser mantenidas al cuidado de los humanos, pero no están domesticadas de ninguna manera.

¿La ballena asesina es una buena mascota?

¡Las orcas no son buenas mascotas! Están protegidas por la Ley de Protección de Mamíferos Marinos, y requieren de extensos permisos e inspecciones para alojarse en un centro de educación o investigación. También requieren copiosas cantidades de peces para su cuidado diario, y cuidados veterinarios avanzados para mantener su salud.

Cuidado de la ballena asesina

En los acuarios, las orcas adultas se alimentan entre el 1% y el 3,5% de su peso corporal. Esto equivale a un mínimo de 50 libras de peces cada día, para una orca hembra de tamaño medio (5.000 libras). También se les proporciona una variedad de juguetes para jugar todos los días – esto se llama “enriquecimiento”. Algunos enriquecimientos que se proporcionan a las orcas incluyen:

  • Flotadores de plástico de alta resistencia
  • Bolas Boomer (otro juguete muy resistente)
  • Gelatina sin sabor
  • Trozos de hielo, o grandes bloques de hielo con peces en su interior
  • Juego de mangueras de agua
  • Masajes/interacción táctil
  • Sesiones de entrenamiento/juegos

 

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