Camaleones: ¿Porqué cambian de color?

Los camaleones son conocidos por muchas de sus cualidades únicas, incluyendo sus lenguas de proyectiles pegajosos, sus ojos que se mueven independientemente uno del otro, y posiblemente la más fascinante de todas, su capacidad para cambiar el color de su piel. Pero, ¿cómo cambian de color? ¿Pueden coincidir con cualquier entorno? ¿Y por qué cambian de color?. La capacidad de adaptarse a su entorno ha sido intentada por los humanos durante años y a menudo imitada por cazadores y militares . Pero pocos tienen las habilidades que nuestros amados camaleones poseen. No tienen sólo un patrón de camuflaje, sino que pueden cambiar y adaptarse a sus entornos utilizando sus células de piel extremadamente especiales.

Los colores de los camaleones

Los anuncios de televisión, programas y películas afirman que los camaleones pueden cambiar mágicamente el color de su piel para que coincida con el de cualquier cosa sobre la que estén parados casi instantáneamente. Pero aunque hay algo de verdad en esta magia, los camaleones tienen limitaciones en cuanto a los colores en los que pueden imitar y no pueden igualar cualquier cosa.

Los verdes y marrones son los colores predominantes de los camaleones, y estos tonos les ayudan a camuflarse en sus entornos. El negro es otro color que verás en los camaleones, especialmente en sus gargantas, y algunos camaleones usan este color para mostrar que están amenazados. Algunas especies de camaleones pueden adquirir colores más vibrantes como el rosa, rojo, azul, turquesa o amarillo.  El camaleón pantera y el madagascar son dos especies de camaleones son muy coloridos.

¿Cómo cambia de color un camaleón?

Hasta hace poco, nadie entendía exactamente cómo los camaleones cambiaban sus colores. Ahora sabemos que cambian su color mediante el ajuste de las células microscópicas dentro de su piel para reflejar la luz de manera diferente. Estas células se llaman células iridóforas y contienen pequeños cristales llamados nanocristales. Los nanocristales de diferentes tamaños que están dispuestos en diferentes formas y agrupaciones hacen que la luz se refleje de diferentes maneras haciendo que la piel de los camaleones cambie de color, de manera similar a como un cristal colgado en una ventana refleja la luz del sol y hace brillar un arco iris en la pared. La piel de estos reptiles exóticos está llena de estos diminutos cristales y cuando mueven su piel relajando o tensando sus cuerpos los cristales cambian y reflejan la luz de forma diferente.

Las células de la piel también se hinchan y encogen para que se acerquen y se alejen. Las longitudes de onda de luz más cortas, como la del azul, se reflejan cuando la piel está relajada, y las células del iridóforo están cerca unas de otras. Como la piel del camaleón también contiene pigmentos amarillos, los colores azul y amarillo se mezclan para crear un color que a menudo vemos en los camaleones en reposo: el verde.

Las longitudes de onda de luz más largas, incluyendo el rojo y el amarillo, se reflejan cuando las células de la piel están más separadas. La investigación también encontró que las hembras de camaleones tienen muchas menos células iridóforas en la capa superior de la piel, lo que hace que los machos puedan cambiar de color mejor que las hembras.

¿Por qué los camaleones cambian de color?

Mezclarse con su entorno es la razón principal por la que estos reptiles cambian de color para poder camuflarse y escapar de los depredadores. Pero el camuflaje no es la única razón para alterar su apariencia. Espantar a los camaleones rivales, impresionar a sus compañeros, el estrés, conservar el calor y mantenerse fresco son todas razones potenciales para cambios drásticos de color.

Los pequeñines que se llevan al veterinario pueden volverse de colores oscuros o negros debido al estrés, mientras que los camaleones felices y relajados serán de color verde y azul brillante en casa. Algunos camaleones pueden cambiar de color más que otros, pero todos los camaleones poseen alguna cantidad de células iridóforas en su piel.

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